“Captain” Heddy

 

Vrijdag 15 augustus 1941. De Duitse spion Josef Jacobs wordt onder militaire escorte overgebracht naar de Tower of London.
Na aanvankelijk geweigerd te hebben, accepteert hij de medicijnen om rustig te worden. Hij wordt naar een kleine schietbaan geleid, gelegen tussen de binnen- en buitenmuur van de Tower. Ze zetten hem in een houten Winsor stoel, binden zijn polsen vast met touwen en trekken een zwarte kap over zijn gezicht. Het signaal om aan te leggen wordt gegeven. Zijn laatste woorden zijn gericht naar de soldaten van het vuurpeloton. “Schiet raak, Tommies”. De aanwezige commandant laat zich ontvallen dat Josef Jacobs een moedig man is geweest, als hij hoort hoe deze de dood tegemoet treedt.
Na de executie wordt Josefs lichaam overgebracht naar het mortuarium van de Tower Bridge en onderzocht door lijkschouwer William Reginald Huleatt Heddy die de dood constateert door kogels door het hart. Het lichaam van Josef wordt anoniem begraven op de rooms-katholieke begraafplaats van St. Mary.

Donderdag 18 oktober 2018. Als verlate zomergasten slenteren wij door de smalle winkelstraatjes van de Engelse badplaats Hastings. Hiervoor hebben wij de smalle kilometer aan zee verlaten en zijn naar het oude centrum geklommen. Daar krijgt het seizoen nog een verlenging, wachtend op het moment dat het plots uit de zomerse droom zal ontwaken, als weer en wind de zuidkust zullen belagen. De winkeltjes bieden tot ver op de stoep hun koopwaar aan. In een uitdragerij -ik heb er geen ander woord voor- wordt mijn aandacht getrokken door een lijstje met daarin een foto waarop een soldaat poseert in Eerste Wereld Oorlog uniform. In sepia gekleurd kijkt hij fier via de lens zijn wereld in. Ruim 100 jaar later vang ik zijn blik en vraag me af wie hij was en wat van hem geworden is. Mijn fascinatie voor de Grote Oorlog speelt weer op en op de achterzijde van de foto ga ik op zoek naar aanwijzingen. Een naam met initialen: “W.R.H. Heddy”,  jaartallen: “1914, 1915”, iets vaags over een regiment en een paar nauwelijks te lezen letters: “R.A.M.C.” zouden het startpunt kunnen zijn voor een speurtocht naar deze soldaat. Ik heb het eerder gedaan!

Ruim een eeuw na deze soldaat Heddy staat ons het wereldwijde web ter beschikking en kan bijna niets voor ons verborgen blijven. Met de foto voor mij start ik mijn zoektocht en binnen slechts 20 minuten is het raak: William Reginald Huleatt Heddy, de “R.A.M.C.” staat voor “Royal Army Medical Corps” en het jaar 1915 verwijst naar het jaar waarin William is bevorderd in de rang van “Captain”. De fiere blik op de foto is er dus een van trots, letterlijk voor eeuwig vastgelegd tijdens een kort verlof in Engeland. Maar ik kom meer ter weten: William werd geboren op 30 december 1890 in Londen, op de foto is hij dus 24 jaar. Het gezin met nog 3 dochters woonde samen met de bedienden in Kensington en was in goede doen. Zijn vader was chirurg en de jonge William was voorbestemd in zijn vader’s voetsporen te treden. Hij gaat een medische studie volgen en klimt op tot chirurg in 1914. Dan breekt de Eerste Wereldoorlog uit en wordt William uitgezonden naar het strijdtoneel in Noord-Frankrijk. Hij komt ongeschonden de oorlog door en op 13 juli 1920 neemt hij ontslag uit het Royal Army Medical Corps. Niet veel later begint hij een carrière als lijkschouwer die zijn naam zou verbinden aan de Duitse spion Josef Jacobs in 1941. Op bijna 82-jarige leeftijd komt William in maart 1972 in Ealing te overlijden.
Ik kijk nog eens goed naar zijn portret en stel mij William voor als oude man na een veel bewogen leven. Ik denk: altijd nog die trotse blik, maar met een zweem van verdriet. Verdriet om zijn nooit getrouwde, overleden zusters, waarvan alleen Jessie in 1972 nog in leven is. Kaarsjes met vlammetjes die kleiner en kleiner worden, langzaam uitdoven en tenslotte in rook opgaan.
De stoere soldaat Heddy staat nog altijd in die uitdragerij in Hastings. Ik maakte er slechts een foto van, want 5 Pond was me teveel om hem mee te nemen. 5 Pond voor een mensenleven. En de foto heb ik ook al gewist. Zo gaan die dingen in het digitale tijdperk…

Cees Sleven © december 2018

Advertisements

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s